José María Vargas, el médico que dio paso a la academia médica venezolana, primer gobernante civil de Venezuela, y amante de la enseñanza universitaria, fue además un catedrático liberal y defensor de la diversidad en el país.

Nació en La Guaira el 10 de marzo de 1786. Obtuvo el título de licenciado y doctorado en Medicina en la Universidad Central de Venezuela, con 22 años de edad. Amplió sus estudios de medicina en Inglaterra, y en 1827 fue designado por Simón Bolívar rector de la Universidad Central de Venezuela (UCV), convirtiéndose en el primer médico en ocupar el cargo, y elegido presidente de la República en 1835, reseñó Globovisión.

Vargas hizo quitar todo obstáculo racial o religioso que impidiera el acceso a las aulas universitarias a jóvenes de la época.

Durante un año de mandato, promulgó el primer Código Civil de la República, el papel sellado, y la Ley de sobre Circulación de las Monedas Extranjeras. Creó el periódico El Liberal.

Vargas renunció al poder, ante el Congreso, debido a las presiones de un grupo de caudillos militares que prepararon un golpe que estalló en Caracas el 5 de julio de 1835.

En 1827, inauguró la Sociedad Médica de Caracas y asumió como rector universitario, realizando una buena gestión, de reestructuración y creación de cátedras, que la transformaron en una institución modelo, logrando además sanear las finanzas.

Cátedras, investigaciones y hazañas

Antes de ocupar el cargo de rector, Vargas funda la cátedra de Anatomía en la Universidad de Caracas, en la cual impartía clases gratuitamente y donde incorporó la técnica de disección cadavérica.

Vargas colaboró en Puerto Rico con la Junta de Sanidad.

Estudió el origen de diversas enfermedades, como la malaria y la fiebre amarilla.

Sus estudios en botánica le confirieron fama mundial. En Europa, desarrolló una amplia labor de investigación en esta área, que le llevó a establecer relaciones con hombres notables de esta ciencia en el mundo.

Ejemplo de ello, De Candolle, uno de los más grandes botánicos de la época, bautizó algunas plantas con el nombre de “Vargasia” en homenaje a los trabajos realizados en la materia por Vargas.

Fundó en 1832 la asignatura de Cirugía y en 1842 la cátedra de Química.

Últimos años dedicados a la educación 

Vargas se dedicó durante el resto de su vida a la educación. Continuó impartiendo clases de anatomía y cirugía.

Presidió la comisión encargada de exhumar en Santa Marta Colombia, los restos del Libertador y conducirlos al Panteón Nacional de Venezuela, misión que fue completada en diciembre de 1842.

Publicación de moneda Bicentenario del Nacimiento del Doctor José María Vargas.

En agosto de 1853 viajó a Estados Unidos por motivos de salud,  donde murió el 13 de julio del año siguiente. En 1877, sus cenizas fueron traídas a Caracas y sepultadas en el Panteón Nacional el 27 de abril de ese mismo año.

Publicación de moneda Bicentenario del Nacimiento del Doctor José María Vargas.

Su reconocimiento en Venezuela

El 10 de marzo de 1955, la asamblea extraordinaria de la Federación Médica Venezolana declaró Día del Médico cada 10 de marzo, en conmemoración al natalicio de José María Vargas, y así celebrar los logros más relevantes del gremio médico.

Instituciones educativas, como su principal el liceo José María Vargas, lleva su nombre en honor al médico y profesor venezolano. 

Universidad José María Vargas. Los Dos Caminos.

La Universidad José María Vargas, institución de educación superior privada, lleva este nombre en reconocimiento al legado académico de Vargas.

Asimismo, el Hospital Doctor José María Vargas, un centro de salud con valor histórico, fue fundado el 16 de agosto de 1888 por iniciativa del entonces presidente Juan Pablo Rojas Paúl, y que en su construcción participó Calixto González quien fuese alumno del doctor Vargas.

Estatua del Médico Venezolano en el Hospital José María Vargas, Caracas.

El estado Vargas, en el Litoral Central del país, lleva su nombre en honor del insigne venezolano. Región que ha experimentado cambios significativos con los años, hasta que en 1988 pasó a ser un municipio y en el año 1998 fue elevado por decreto presidencial a la categoría de estado, convirtiéndose así, en el más nuevo de los 23 estados del país. 

Plaza de la Alameda en La Guaira para el año 1866, luego bautiza da como plaza Vargas.
Plaza Vargas hacia el año 1920.